– Prosessen rundt dette startet ikke så lenge før jeg begynte i jobben. Det var en spesiell prosess, der jeg ikke hadde anledning til å uttale meg så mye selv, sier Ellingsen.

Les også: Grete Ellingsen blir statssekretær

Ansatt av kongen

6. november ble Ellingsen utnevnt til statssekretær i Kommunal- og  moderniseringsdepartementet av Kongen i statsråd.

Først da kongen hadde utnevnt henne på Slottet, uten at Ellingsen selv var til stede, var hun offisielt ansatt som statssekretær.

– Jeg fikk bare beskjed etter statsrådmøtet om å møte i departementet og hilse på staben i de ulike avdelingene, sier den nylig avgåtte sortlandsordføreren.

Dit kom også hennes nye sjef, Høyres nestleder og kommunal- og moderniseringsminister Jan Tore Sanner, som Ellingsen kun har møtt noen få ganger tidligere.

– Vi har ikke kjent hverandre så godt fra før, innrømmer hun.

Men en viss eks-ordfører fra Hadsel kjenner hun bedre.

– Kjell-Børge hadde vært på Stortinget rett før jeg ble utnevnt og kom rett opp for å hilse og gratulere meg.

Bare to uker før Ellingsen ble utnevnt til toppstillingen, ble også Kjell-Børge Freiberg ansatt som statssekretær. Han endte opp i Olje- og energidepartementet.

– Departementene våre er i det samme bygget. Dessuten er Kjell-Børge og jeg naboer også privat. Eller, han bor i hvert fall nabooppgangen. Det er hyggelig å vite, vi har jo vært gode kolleger som ordførere.

Frogner-frue

Statssekretærboligene deres ligger på Frogner, og Grete Ellingsen er fornøyd med boligen og pendlertilværelsen så langt.

– Det er ordnede forhold og lett å kombinere jobb og pendling. De er opptatt av det for å bidra til at hele landet er representert i Oslo.

Hun har også begynt å gå til jobben, en 25-minutters parademarsj ned Bygdøy Allé, forbi Slottet, ned Karl Johans gate og opp et stykke i Akersgata, hvor departementet hennes ligger.

– Det er rart ikke å følge tre unger til skolen før jeg skal på jobb, og det er rart å ha så god tid om morgenen, sier hun.

Og Grete Ellingsen går seg ikke vill. Hun har bodd i hovedstaden i flere år tidligere, da hun var jusstudent i 20-årene.

– Bare at da bodde jeg på Grønland. Jeg har både søsteren min og bestevenninner fra jusstudiene i byen, så jeg er ikke ensom, lover hun.

– Favner vidt

Ellingsen har nå fullført tre fulle arbeidsuker som statssekretær.

– Det var rett ut i det med en eneste gang. Jeg skal jobbe i et veldig interessant departement, som favner veldig vidt.

Departementet har hele fem statssekretærer. Sortlendingen i kvintetten har fått et spesielt ansvar for kommunal- og regionalpolitiske spørsmål i departementet, blant annet alt som har med den mye omtalte kommunereformen å gjøre.

Hun mener at hun ikke vil endre de meningene hun hadde om kommunesammenslåing som ordfører.

– Jeg har aldri vært negativ til en storkommune i Vesterålen. Vi hadde en bred politisk enighet i Sortland om å drøfte kommunesammenslåing med våre nabokommuner, uten at vi dro noen konklusjoner, sier Ellingsen.

Men jobben vil ikke bare gå ut på å overbevise ordførere landet rundt om å slå seg sammen.

– Jeg skal ikke bare ha ansvar for reformer og stortingsmeldinger, men også for mange andre felt, som boligbygging, utmarksplaner og innovasjon. Jeg oppdaget også at mye av den innenrikspolitiske delen av Nordområde-politikken ligger innenfor det jeg har ansvaret for, og det er et område jeg kommer til å vie stor oppmerksomhet, sier Ellingsen.

Hun sier også at hun skal jobbe med en ny stortingsmelding om bærekraftig byer og samspillet mellom byene og bygdene.

– Denne jobben blir veldig spennende, og det er et svært annerledes system å jobbe i. Forskjellen er stor fra å jobbe med lokale forhold i en kommune- og formannskapsmodell til å jobbe øverst i statsapparatet, mellom storting og regjering.

Nedturen

Å få bli statssekretær må være et særdeles stort plaster på såret etter det som skjedde i september: Høyre gjorde et rekordgodt valg i Sortland i september og kapret 11 av 27 mandat. Men Frp fikk bare to, og da alle de andre mandatvinnende partiene kom til enighet, kapret de rødgrønne partiene flertall med knappest mulig margin. Ellingsen måtte i motsetning til sine to forgjengere gå av som ordfører etter kun én periode.

– Jeg ville gjerne fortsatt, det var jo et tillitsverv jeg trivdes veldig godt med å ha. Jeg var engasjert og dedikert og følte jeg ytte det jeg hadde. Vi gjorde et veldig godt valgresultat og fikk mange positive tilbakemeldinger. Da er det tungt ikke å få lov å fortsette, sier Ellingsen når hun nå har fått litt avstand til valget.

– Jeg følte vi kom godt i gang og jobbet hardt med flere ting for Sortland, og da er det ikke akkurat enkelt å gi slipp. Men jeg er jo innforstått med at sånn er politikken.

Timingen

Men på det tidspunktet visste hun ikke hvilken toppstilling som ventet. Hvis hun kunne valgt, ville hun fortsatt som sortlandsordfører eller tatt jobben som statssekretær?

– Det kan jeg ikke svare på. Folk så at jeg jobba hardt for Sortland, og jeg følte jeg gjorde en god jobb. Jeg hadde aldri noen planer om å bli statssekretær, jeg så det ikke komme en gang. Jeg var veldig klar for å lede kontrollutvalget i Sortland. Jeg har jo mange ben å stå på og hadde en jobb å gå tilbake til. Men så kom denne muligheten, som var fantastisk. Og jeg følte tiden var moden.

39-åringen utdyper.

– Jeg har tidligere vært klar på at det ikke var en aktuell tilværelse å pendle. Tidspunktet gjorde at det var riktig nå, og det var noe jeg måtte si ja til.

– Men hvorfor føltes det plutselig riktig nå?

– Fordi familiesituasjonen er annerledes. Barna er litt større. Jeg satt jo med to babyer i formannskapsmøtene. Jeg var 35 år da jeg ble ordfører, og da var minstemann fire år. Det var en hektisk tid som småbarnsmor. De årene holdt jeg meg bevisst unna verv både i fylket og andre steder. Jeg ville være hjemme og jobbe for Sortland. Men når jeg ikke fikk fortsette som ordfører, føler jeg at det gikk an å si ja til nye utfordringer nå.

Ellingsens barn har nå rukket å bli 8, 9 og 15 år.

– Jeg er veldig opptatt av familien. Det som betyr aller mest for meg, er hvordan de har det. Og jeg er veldig opptatt av at de minste vet at jeg bor på Sortland og bare er borte noen dager i uka. Jeg skal ikke flytte fra Sortland, det må de vite.

– Hellige helger

Planen er nemlig å stort sett være på Sortland i helgene og i Oslo på hverdagene.

– Jeg vil hegne ordentlig om helgene. Da er det lettere å motivere seg mye når jeg jobber i Oslo også, når jeg vet at jeg skal dra hjem til Sortland i helgen.

Og hun er ikke redd sortlendingene tar imot henne som en sviker, som har gjort deltidssøring av seg.

– Det har varmet veldig at folk er så rause, og at de gleder seg med meg og jobben jeg har fått. Jeg har fått så mange positive reaksjoner. Det setter jeg utrolig stor pris, når tingene ble som de ble. Jeg er veldig glad i Sortland.

Og Grete Ellingsen følger nok fortsatt med på sortlandspolitikken, selv om hun er ute av lokalpolitikken. Én ting har hun i hvert fall fått seg med.

– Jeg var veldig stolt da Sortland ble kåret til den beste barne- og ungdomskommunen i Norge. Jeg var jo ordfører da vi ble kåret til vinner i Nordland. Etter at jeg sluttet som ordfører, kommer jeg til å huske spesielt godt den nære og gode kontakten med ungene, ungdommene og ungdomsrådet i kommunen.